Navegacion

domingo, marzo 11, 2007

ETANOL

… el combustible de transicion

El etanol (Historia) es uno de los denominados combustibles alternos o de reemplazo a la gasolina. Se ubica dentro del grupo de los Biocombustibles y es el término con el cual se denomina a cualquier tipo de combustible que derive de la biomasa, de organismos recientemente vivos o de sus desechos metabólicos, tales como el estiércol de la vaca.

Video1 Video2 Video3

Desde el punto de vista químico, pertenece a la familia de los alcoholes (alcohol del etilo, alcohol de grano, ETOH). Es un líquido claro, incoloro, con un olor característico agradable. En solución con agua, tiene un sabor dulce, pero en soluciones más concentradas, tiene un sabor ardiente. Su fórmula química es CH3CH2OH, perteneciente al grupo de compuestos químicos cuyas moléculas contiene un grupo del hydroxyl-OH, unido a un átomo de carbono. Por tener menos átomos de carbono que la gasolina (C8H18), produce menor cantidad de CO2 al quemarlo, de allí su importancia como sustituto de ésta para mitigar el efecto invernadero. Para hacerlo mas sencillo, es el mismo alcohol que usted utiliza para desinfectar una herida o como bebida en sus reuniones sociales. Alguna vez debe haber oído: …lo que tiene es una intoxicación etílica.

Los productos agrícolas base para la producción de etanol, son aquéllos que contienen sacarosa como la caña de azúcar, remolacha o betabel, sorgo dulce, etc.; los que contienen sustancias ricas en almidón como el maíz, trigo, cebada, papas, etc. y los que contienen materiales ricos en celulosa como la madera, paja del trigo o arroz y otros residuos agrícolas. A nivel mundial, los productos agrícolas mayormente utilizados para la obtención de etanol, son la caña de azúcar y el maíz.

Las mezclas mas utilizadas de etanol–gasolina en el sector transporte, son la E-85 y E-95. La primera contiene un 85 % en volumen de etanol y la segunda 95%. Sin embargo, en Brasil, primer productor de etanol, alrededor del 80 % de los vehículos consumen etanol puro.

El principal importador de etanol es Japón y los principales productores son: Brasil (45%), USA (44%), China (6%), Unión Europea (3%), Otros (2%).

La producción mundial de etanol en el 2005 totalizó 30 millardos de litros (189 millones de barriles = 0.52 millones de barriles diarios). Si consideramos 1 litro de etanol = 1 litro de gasolina, solo se produjo un poco mas del 1 % de la demanda total de gasolina. Eso significó que, tomando como referencia: 80 ton de caña/hectárea; 6500 litros de etanol/hectárea, podemos concluir que se necesitaron 4.6 millones de hectáreas para esa producción. En otras palabras, es como si todo el territorio de Costa Rica o el de Republica Dominicana estuviera dedicado a la producción de etanol.

En lo atinente al aspecto económico, los costos de producción que se manejan actualmente son: 0.19 $/litro si proviene de la caña de azúcar, 0.35 si es del maíz y 0.48 si es de la remolacha. En países de Centro América se paga 12 $/ton de caña producida, cifra esta superior a lo pagado en otros rubros agrícolas. Por otra parte, el metro cúbico FOB de etanol se comercializó a 500 $ (0.5 $/litro) y el consumidor final pagó en las ultimas dos semanas en USA, 0.62 $/litro, es decir, 0,04 $/litro mas barato que el precio de la gasolina ( 0.66 $/litro) . Es de señalar que el desarrollo de proyectos de producción de etanol es económicamente viable a un precio de al menos 40 $ por barril de crudo.

Como podemos ver, la zona tropical de la tierra presenta características especiales para la producción de etanol a partir de la caña de azúcar y cubrir las necesidades futuras de este biocombustible. En el caso especifico de USA, se estima sustituir para el 2012, el 6 % del uso de gasolina por etanol, equivalente a unos 30 millardos de litros. Esta tarea ya ha comenzado, de allí el convenio USA – Brasil firmado el 08-03-07. Tal potencialidad de expansión de la producción de etanol, está atrayendo a grandes inversores internacionales. La norteamericana Cargill compró hace unos días la fábrica de alcohol brasilera Cevasa. Bill Gates, de Mirosoft, tomó fuerte participación accionaría en la Pacific Ethanol de USA. George Soros compró en febrero la fabrica Monte Alegre de Mina Gerais, Brasil. Larry Page y Segey Brin, de Google, estuvieron en enero en el interior de Sao Paolo, Brasil, analizando oportunidades de inversión en el sector.

Sin embargo, no todo lo que brilla es oro. El etanol es el “combustible de transición” mas no el combustible del futuro.

Hoy por hoy el etanol produce modestas ventajas ambientales y económicas, pero su producción “descontrolada” podría afectar la seguridad internacional de alimentos. El mayor obstáculo para su producción es la disponibilidad de tierra. Los campos de cultivo que se amplían para la producción energética, harán empeorar probablemente, la ya intensa competición por la tierra, entre la agricultura, los bosques y la extensión de la urbanización.

Con las temperaturas subiendo y los niveles mundiales de lluvia cayendo, el suministro y la demanda global de alimentos están en precario equilibrio. Las reservas de grano del mundo, están cerca de los niveles absolutos más bajos (USA, anunció la semana pasada que la mitad de su producción de maíz será destinada a la producción de etanol… lo cual reduce la disponibilidad para exportación), y hay pocas superficies cultivables ociosas que se puedan recuperar para la agricultura. Transformar cultivos alimenticios para la producción de combustible, podría tensar aún más la situación del suministro de alimentos y hacer subir los precios, surgiendo así la paradoja: Alimentamos primero a los humanos y después a los carros o Primero a los carros y después a los humanos.

A raíz de esta paradoja, se exploran otras tecnologías en la producción de etanol sin competir con el alimento y los bosques. Su fuente primaria no será el maíz ni la caña de azúcar; serán materias primas de base celulósica, más abundantes y eficientes en su cultivo, tales como residuos agrícolas y del bosque, hierbas, y árboles de crecimiento rápido. Se están desarrollando nuevas tecnologías que utilizan enzimas para romper la celulosa (la biomolécula más abundante de la biomasa terrestre) y liberar los azúcares de las plantas para la fermentación en etanol.

Por otra parte, los residuos agrícolas, tales como tallos del maíz, paja del trigo, y tallos del arroz, normalmente se dejan en el campo, son arados, o quemados. Recolectar apenas una tercera parte de estos residuos agrícolas para destinarla a la producción de etanol, permitiría que los granjeros cosecharan una “clase de segunda cosecha”, aumentando sus ingresos, dejando aun suficiente materia orgánica para mantener la salud del suelo y prevenir la erosión. Por ejemplo, los residuos agrícolas que se podrían cosechar sosteniblemente en Estados Unidos hoy, podrían rendir a 55 millardos de litros de etanol -cuatro veces la producción actual- sin demandas adicionales de superficie de tierra.

Estamos inmersos en una etapa de transición para alcanzar una mejor calidad de vida y perpetuarnos en la tierra. La contribución de cada uno de nosotros es importante para el colectivo. Colabora para mitigar el cambio climático.


Etanol  Maiz  Gasolina    E85  Ambiente     Caña Azucar          Brasil    

Ethanol Corn Gasoline E85 Environment Sugar Cane Brazil

2 comentarios:

Guayaramerín dijo...

Totalmente de acuerdo. como ciudadanos del mundo tenemos que encontrar una gasolina alternativa, para mí hasta ahora lo más bueno para reemplazar es precisamente el etanol pero también no descarto la posibilidad de que sea el gas.
Saludos

Nelson Hernández dijo...

Guayaramerin... el problema que existe es que hay que cambiar el paradigma... todo esta dirigido a satisfacer las necesidades de un motor de combustion interna...que tal si el motor es de "Aire comprimido", tal como lo señalo en uno de mis post.

Saludos